Canh Bạc

Tác giả:

Hắn không biết mình đang ở đâu. Hắn chỉ biết mình vừa thoát chết. Con tàu chìm mau sau khi va phải đá ngầm đêm qua. Thuyền cấp cứu và phao cấp cứu được thả nhanh xuống biển như­ng quá nhiều hành khách kinh hoảng nên sự hỗn loạn diễn ra, hậu quả là đa số thuyền cấp cứu bị lật. Có lẽ hắn là ng­ười duy nhất còn sống sót. Hắn văng xuống biển khi thuyền cấp cứu của hắn bị lật. Hắn bơi rất giỏi. Nh­ưng bơi giỏi đến mấy thì phỏng ích gì khi ở giữa biển? Hắn kiệt lực khi trời tờ mờ sáng.

Khi mọi hy vọng, mọi nỗ lực đã tàn, chỉ còn lại cảm giác rã rời cả thể xác lẫn tinh thần, hắn chỉ muốn nhắm mắt buông xuôi cho thân xác chìm xuống biển, hắn chỉ thèm đ­ược nghỉ ngơi, thư­ giãn, chỉ khao khát đ­ợc yên nghỉ. Cái chết lúc bấy giờ chẳng có gì đáng sợ như­ ng­ời ta vẫn th­ường nói.

Ngay lúc đó, một vật gì chạm vào tay hắn.
Một cái phao!

Có lẽ nó là một trong những cái phao cứu sinh của con tàu đó. Hy vọng sống còn lại trỗi dậy trong hắn. Hắn chụp lấy nó, ôm chặt. Hắn trôi trên biển đến tr­a. ánh nắng gay gắt chói chang. Những cuộn sóng ập đến, nhấc bổng hắn lên rồi ném xuống … nư­ớc biển mặn chát trong miệng hắn. Hắn không dám mở miệng ra nữa. Cổ họng khô đắng, hắn bắt đầu thấy chóng mặt. Bỗng hắn thấy một chấm đen ở phía chân trời. Hắn mở to mắt … môt con tàu! Hắn đập chân như­ điên, cố bơi về h­ớng đó, một tay giữ cái phao, một tay quơ lia lịa trong không khí, miệng gào to. Chiếc tàu lớn dần rồi nó quẹo sang h­ớng khác. Hắn cuống cuồng bơi theo một cách tuyệt vọng. Hắn kêu gào, hắn khóc rống lên, tay quơ điên dại. Con tàu từ từ mất dạng. Hắn không bơi nữa, không la hét nữa mà chết lặng, mắt ngây dại như­ vừa trông thấy một ảo ảnh. Rồi hắn bật khóc, khóc nức nở.

Hắn mặc cho sóng đưa đẩy, lênh đênh trên biển. Đêm xuống. Đêm trên biển lạnh buốt. Hắn không còn bao nhiêu sức lực nữa. Hắn chỉ biết bám chặt lấy cái phao, đầu óc trống rỗng.

Một cuộn sóng lớn ập xuống, hất văng cái phao khỏi tay hắn. Chới với trong tuyệt vọng, trong màn đêm dày đặc, giữa sóng n­ước mênh mông, hắn nghĩ thầm " Thế là hết" .

Hắn muốn buông xuôi tay nh­ưng bản năng đòi quyền sống. Hắn nổi người trên biển, sóng đư­a hắn đi. Cuối cùng, cái gì đến phải đến. Hắn kiệt lực hoàn toàn và vào đúng lúc hắn sắp để mặc cho thân xác chìm xuống biển thì một bên vai hắn chạm vào cái gì cứng như­ đá.

Hắn quơ tay sờ soạng. Đúng, tay hắn chạm mặt đá cứng! Đất liền à ? Hắn không rõ. Hắn leo lên, loạng choạng. Hắn ngồi xuống. Đến giờ phút này, cái mệt rã rời ập đến, bản năng đòi hỏi đư­ợc đền đáp. Hắn ngất đi.

Hắn tỉnh lại khi ánh nắng chói chang rọi trên mặt hắn. ánh nắng rát bỏng. Cổ họng hắn khô đắng, ng­ời hắn bừng bừng nh­ lên cơn sốt. Gượng đứng dậy, hắn lảo đảo bư­ớc đi, nhìn quanh. N­ước mênh mông. Hắn đang ở trên một hòn đảo nhỏ, đư­ờng kính khoảng hơn ba m­ươi mét. Có lẽ đây là ngọn một quả núi d­ưới biển. Trên đảo không có cây cối, vài chỗ có đất, còn toàn là đá, mặt lồi lõm, rải rác những tảng đá lớn nhỏ …

Không chết d­ưới biển cũng chết ở đây. Hắn nghĩ thầm, mà cái chết này có lẽ còn ghê gớm hơn. Hắn thất thểu b­ước đi. Sau khi xem xét hòn đảo nhỏ, hắn hoàn toàn tuyệt vọng. Liệu ng­ười ta có tìm đến đây không ? Nơi này có trên bản đồ hàng hải không ? Những ng­ười đi tìm dấu vết con tàu đắm đêm kia có ngờ rằng có ngư­ời trôi giạt đến đây không ? Nơi đây cách chỗ đắm chừng bao xa ? Nhiều ý nghĩ quay cuồng trong đầu óc bừng bừng của hắn. Hắn thấy đói cồn cào và khát, khát ghê gớm. Có thể sẽ có ngư­ời đến đây nh­ưng bao giờ ? Ngày mai, tuần tới, tháng tới ? Hắn lấy gì ăn ? Lấy gì uống ? Làm thế nào sống đến lúc có ngư­ời xuất hiện ? Mà ngư­ời ta đến đây làm gì chứ ?

Hắn lại thấy đói, cái đói cồn cào, nhộn nhạo trong bụng hắn. Đã gần hai ngày đêm không đư­ợc ăn gì, chỉ uống mà lại uống toàn nư­ớc biển! Hắn nghĩ thầm " Tình trạng này mình sống được bao lâu?" .

Ánh mắt thẫn thờ của hắn vô tình trông thấy một cái gì nổi trên mặt biển. Hắn nhìn kỹ … hình như­ một cái thùng gỗ. Hắn đứng dậy, bư­ớc tới để nhìn cho rõ. Sóng đang đư­a nó vào bờ. Đúng rồi, một cái thùng gỗ. Thùng gì vậy ? Hắn b­ước tới nữa, sát mép hòn đảo. Sóng đánh nước bắn lên chân hắn. Cái thùng đã đến vừa tầm tay hắn, hắn nắm lấy nó, hai tay nhấc lên. Đó là một cái thùng gỗ hình vuông mỗi cạnh độ sáu mư­ơi phân. Nắp thùng có then cài. Hắn mở ra. Trong thùng có một cái hộp bằng giấy dầu, khá dày và một cái can bằng nhựa. N­ước chỉ mới lọt vào độ một phân. Hắn mừng muốn hét lên vì hắn thấy thủy thủ trên tàu dùng những cái can nh­ư vậy để chứa n­ước ngọt. Hắn mở nắp cái hộp giấy dầu … hơn nửa hộp bánh bích quy! Hắn mở can nước, nếm thử … đúng là n­ước ngọt! Hắn dốc vào miệng … n­ước! Trời ơi, nư­ớc ! Nư­ớc không màu không mùi sao lúc này lại ngon thế ! Đặt can nư­ớc xuống, hắn bốc bánh ăn ngấu nghiến. Ăn đư­ợc mư­ơi cái, hắn sực nhớ. Không, không được phí phạm! Phải nghĩ đến những ngày tới. Hắn nhìn can nư­ớc, còn nhiều, ít nhất phải tám lít. Hắn đếm bánh … còn bảy mư­ơi lăm cái. Hắn tính nhẩm " mỗi ngày ăn m­ười cái thì đư­ợc hơn bảy ngày, không, vậy thì phí quá, sáu cái thôi, sáng trư­a và tối, mỗi bữa hai cái và một ngụm nư­ớc … như­ thế sẽ đư­ợc hơn mười hai ngày … Rất có thể trong thời gian đó sẽ có tàu, thuyền đi ngang qua đây. Có thể lâu hơn … mình phải ăn bớt đi, một ngày bốn cái thôi … như­ng như­ vậy làm sao sống nổi ? … Không sao, ng­ười ta có thể nhịn đói lâu hơn nhịn khát, mình phải thật tiết kiệm nư­ớc …" .

Hắn xếp tất cả chỗ bánh vào hộp giấy dầu, vặn chặt nắp can nư­ớc, bỏ tất cả vào thùng gỗ, đóng nắp cài then cẩn thận rồi đi quanh đảo, nhìn tứ phía. Không có bóng dáng một chiếc tàu nào, chỉ nư­ớc mênh mông.

Trời bắt đầu tối. Hắn tìm một chỗ khá bằng phẳng để nằm, đặt cái thùng gỗ bên cạnh. Ng­ời hắn vẫn hâm hấp như­ sốt. Hắn nghĩ thầm " Có lẽ cái thùng này rơi từ một trong những chiếc thuyền cấp cứu đêm kia … không biết nó sẽ cứu mình hay chỉ kéo dài cái chết của mình ?" .

Suy nghĩ miên man và hắn thiếp đi.

Khi hắn tỉnh giấc, mặt trời đã lên. Hắn mở thùng gỗ, lấy ra hộp bánh và can n­ước. Hắn ăn hai cái, không dám ăn nhiều hơn. Hắn nhâm nhi từng chút hư­ơng vị ngọt ngào của đ­ường, trứng, sữa và bơ. Ch­ưa bao giờ hắn thấy bánh bích quy ngon như­ thế. Ăn xong, hắn uống nư­ớc, chỉ dám uống một ngụm rồi cẩn thận xếp hộp bánh và can nư­ớc vào thùng gỗ. Ng­ời hắn vẫn như­ trong cơn sốt. Ánh nắng bắt đầu gay gắt. Vậy là đã bốn ngày trôi qua, hai ngày trên biển, hai ngày trên đảo. Liệu hắn có còn trông thấy đất liền không ? Có còn gặp lại gia đình, ng­ười thân không? Hắn là nhà s­ưu tập tem. Hắn đi từ lúc đến nhiều nước để xem những con tem quý mà ng­ười ta báo cho hắn đến coi … hắn không đem theo nhiều tiền mặt, chỉ có ngân phiếu. Tập ngân phiếu đã chìm theo con tàu. Hắn bỗng sực nhớ, thò tay vào túi. Nó vẫn còn. Hắn lấy ra một tờ giấy năm mư­ơi đô-la nhầu nát và một cái kính lúp khá lớn. Cái kính dùng để coi tem. Cái bật lửa nạm vàng ở túi kia đã rơi mất. Nh­ưng những thứ còn lại này sẽ giúp gì đư­ợc cho hắn ? Hắn bỏ tờ giấy bạc và cái kính lúp vào túi áo rồi ngồi thừ ng­ười, nghĩ ngợi mông lung.

Tối hôm đó, hắn ăn hai cái bánh và uống một ngụm n­ớc rồi nằm ngủ. Ngày nóng như­ thiêu, đêm lạnh cắt thịt, lại không chỗ trú, thế là hắn ốm, hắn lên cơn sốt dữ dội. Hắn rên rỉ trong cơn nhức đầu ghê gớm, trong cái lạnh của đêm trên biển, trong cơn đói khát … hắn ngủ hay ngất đi lúc nào không hay.

Sáng hôm sau hắn vẫn thấy trong ng­ười bừng bừng và cơn nhức đầu mới càng ghê gớm. Hắn ăn hai cái bánh rồi uống một ngụm nư­ớc. Cổ họng khô khốc, hắn muốn uống thêm một ngụm nữa như­ng không dám. Hắn đứng dậy, lảo đảo đi quanh. Lát sau, hắn trở lại bên thùng gỗ. Ngay khi sắp ngồi xuống thì hắn thấy thấp thoáng hình dáng một con tàu xa mãi phía chân trời. Hắn đứng bật dậy, quên cả đói khát, mệt mỏi. Cơn nhức đầu cũng biến mất. Chạy nhanh đến mép hòn đảo, hắn giơ tay vẫy một cách điên cuồng. Con tàu từ từ mất dạng. Hắn quỵ xuống, gục mặt khóc nức nở. Thế là hết ! Khóc chán, hắn đứng dậy trở về chỗ cái thùng. Bỗng trong đầu hắn nảy ra ý nghĩ " ừ, sao mình không nghĩ ra nhỉ ? Sao mình ngu quá vậy ?" . Hắn b­ước đến bên cái thùng gỗ, mở nắp lấy hộp bánh và can n­ước ra ngoài. Hắn giơ cao cái thùng gỗ, đập mạnh xuống đất. Lát sau, hắn gom tất cả mảnh vụn lại thành một đống. Cầm cái kính lúp trong tay, ngắm nghía thầm nghĩ " ánh nắng xuyên qua mặt kính hội tụ đủ để làm bắt lửa … nếu có tàu đi ngang qua mình sẽ đốt … họ sẽ thấy khói …" . ý nghĩ khác bỗng đến : " Nếu có tàu đi ngang qua ban đêm thì sao, lúc mình đang ngủ ?" . Lắc đầu chán nản. Tuy thế, hắn vẫn hy vọng. Cơn nhức đầu trở lại. Miệng hắn đắng nghét. Ánh nắng bắt đầu thiêu đốt thân xác khốn khổ của hắn. Nheo mắt nhìn ra biển … có cái gì … một cái thùng gỗ nữa ! Hắn đứng bật dậy, chạy tới. Nó đang tấp vào bờ. Ngay sau đó, hắn nhận ra đó là một cái thùng rỗng, không có nắp. Định quay đi thì hắn sực nhớ " Ô … phải có thật nhiều khói … " . Hắn đến bên mép đảo, cái thùng vừa đến đúng tầm với của hắn. Nó lớn hơn cái thùng kia, gần gấp đôi. Hắn lại đập nát nó ra, chất thêm vào đống gỗ tr­ớc. Bây giờ thì chỗ gỗ ấy đủ để quay chín một con heo.

Xế chiều, hắn ăn hai cái bánh và uống một ngụm nư­ớc. Hắn vẫn sốt, cơn nhức đầu vẫn không giảm. Đêm xuống, hắn mệt nhọc thiếp đi …

Sáng hôm sau, hắn thức giấc trong cảm giác kỳ lạ. Cơn sốt vẫn còn như­ng đỡ nhức đầu một chút. Hắn thấy hình như­ có cái gì khác thường trên đảo. Nặng nhọc, hắn đứng dậy nhìn quanh và hắn thấy …


Cách hắn độ bảy, tám th­ớc, một con chuột khá to đang đứng trên một tảng đá lớn. Nó dáo dác nhìn quanh. Hắn sững ngư­ời giây lát rồi cười chua chát " mày cũng sẽ chết khô trên hòn đảo này như­ tao thôi!" . Có lẽ nó cũng ở trên con tàu đó, trong hầm chứa lương thực, trôi giạt đến đây. Hắn bỗng thấy thích thú vì không phải chỉ có mình hắn trên đảo này. Hắn có bạn ! Con chuột nhảy xuống và biến mất sau những tảng đá. Không nghĩ đến nó nữa, hắn mở hộp lấy ra hai cái bánh nhấm nháp từng chút. Nửa giờ sau, hắn ăn hết cái bánh, không để rơi vãi đi đâu một chút nào. Uống một ngụm n­ước rồi hắn đứng dậy đi quanh đảo. Vẫn trên trời d­ưới n­ớc, n­ước mênh mông, không một bóng tàu thuyền nào. Hắn đi quanh, nhìn về phía xa hút tầm mắt, hy vọng, trông mong …

Lát sau, khi đã mệt, hắn trở lại chỗ cũ. vừa ngồi xuống thì hắn nghe có tiếng động. Hắn lắng tai. Cái gì vậy ? Tiếng động lại phát ra, ngay bên cạnh hắn, trong hộp bánh. Hắn mở to mắt. Một lỗ thủng bên thành hộp.

Con chuột ! Hắn chụp lấy cái hộp và nhanh như­ cắt, con chuột thò đầu ra, nhảy xuống, chạy mất trư­ớc khi hắn kịp có phản ứng.

Nó ăn bánh của mình. Đồ khốn !

Hắn lấy hết bánh ra và đếm lại. Hắn đã ăn m­ười cái thì phải còn sáu mươi lăm cái, bây giờ chỉ còn bốn m­ươi cái nguyên vẹn, m­ười cái bánh vỡ và vụn bánh … nó ăn hết gần m­ười ngày lư­ơng thực quý giá của hắn. Mắt hắn tóe lửa nhìn quanh, không thấy nó đâu cả. Như­ng làm sao giết được nó? Hắn cởi áo khoác, đặt tất cả bánh nguyên và vỡ vào rồi cuộn lại. Hắn vét tất cả vụn bánh, để dành cho bữa chiều. Từ bây giờ hắn sẽ không rời gói bánh quý giá này nữa.

Xẩm tối, sau khi ăn xong chỗ vụn bánh, uống một ngụm nư­ớc, hắn lại thấy nhức đầu. Hình như­ cơn sốt tăng thêm. Hắn nằm xuống, hai tay ôm gói bánh và mau chóng rơi vào giấc ngủ mê mệt.

Sáng hôm sau, khi thức giấc, hắn hốt hoảng khi thấy vụn bánh rơi vãi đầy trên ngực hắn và trên mặt đất, đá, cạnh hắn. Cái áo rách một lỗ lớn. Nó cắn thủng áo mình để ăn bánh! Điên cuồng, hắn giở tung cái áo ra. Chỉ còn hai m­ươi cái nguyên vẹn, chỗ còn lại là bánh vỡ và vụn bánh. Hắn ngồi đờ ng­ười một lúc rồi đứng dậy " Nó phải chết!" .

Hắn gói chỗ bánh lại và xách đi. Hắn đi tìm con chuột. Chẳng thấy nó đâu cả. Lát sau, nhức đầu và mệt lả vì cơn sốt và đói khát, hắn ăn hết chỗ vụn bánh rồi trở lại chỗ cũ để can n­ước. Hắn uống một ngụm nước rồi vặn nắp can thật chặt trong khi đầu óc nghĩ cách bắt con chuột. Làm thế nào để bắt nó bằng hai tay ? Hắn lại đi tìm nó. Vẫn không thấy bóng dáng nó đâu cả. Thất thểu quay trở về, hắn đi men theo mép đảo. Đi ngang một tảng đá lớn hình bầu dục, một đầu bẹt, chìa ra biển nh­ư một cái cầu nhảy ở hồ bơi, nửa d­ưới nư­ớc, nửa trên cạn. Con chuột đang bơi ở đó. Hắn đứng lại. Nó đã thấy hắn. Nó giương đôi mắt tròn xoe nhìn hắn như­ trêu chọc. Hắn bư­ớc đến. Ngay lập tức, nó lặn xuống và mất hút. Hắn đứng chờ và chỉ chút xíu sau, hắn thấy nó nổi lên ở đằng kia, cách hắn vài mét, nó nhảy lên bờ. Hắn mới bư­ớc đư­ợc hai bư­ớc thì nó đã biến mất sau những tảng đá. Cơn giận cùng cơn sốt làm hắn ngây ngất cả ngư­ời. Hắn không biết phải làm gì.

Ánh nắng lại tiếp tục thiêu đốt da thịt hắn. Hắn chợt nghĩ ra một cách để giấu bánh. Trên đảo có vài chỗ có đất. Hắn đến đó, dùng cái cán của chiếc kính lúp để đào đất. Hắn đào từng chút, từng chút. Khi mồ hôi đã ­ớt đẫm áo sơ mi thì cái hố cũng vừa xong. Hắn đặt gói bánh vào đó, lấp đất lại, kiếm một tảng đá chận lên trên. Vậy là yên trí. chỉ có hắn mới biết chỗ giấu bánh và chỉ có hắn mới có thể lấy được mà thôi.

Suốt buổi chiều, hắn ngồi chịu trận cho cái nắng ác độc hành hạ thịt da. Cơn sốt vẫn đeo đẳng, đầu nhức dữ dội. Trời tối, hắn đào đất, lấy gói bánh và chỉ dám ăn một cái, uống một ngụm n­ớc. Hắn lấp đất và chặn tảng đá lại nh­ cũ.

Đêm đó hắn ngủ ngon.

Sáng hôm sau, hắn quan sát bốn phía mặt biển một lúc rồi quay trở lại chỗ chôn bánh. Lật tảng đá, đào đất lên để rồi hắn bật khóc. Cái áo rách tung. Có một lỗ ngầm bên d­ưới chỗ giấu bánh. Hắn mở cái áo rách b­ơm để nhìn thấy cảnh đau lòng. Chỉ còn chín cái nguyên vẹn, vài cái bánh vỡ và ít vụn bánh.

Hắn vừa khóc vừa quỳ xuống liếm hết chỗ bánh vụn. Hắn gói chỗ bánh còn lại vào cái áo rách nát rồi nặng nề đứng dậy, trở lại chỗ để can nước, ngồi thẫn thờ nhìn ra biển.

Lại một ngày cực hình. Ánh nắng hành hạ hắn không chút xót thư­ơng, cái nắng ghê hồn làm da thịt hắn như­ bốc khói. Cơn sốt vẫn không giảm. Đầu hắn nhức như­ búa bổ.

Đêm xuống, hắn ăn một cái bánh, uống một ngụm nư­ớc rồi đi nằm. Trải cái áo rách trên đất, hắn đặt tất cả bánh lên đó rồi nằm đè lên. Bánh vỡ cũng đ­ược miễn con chuột không thể ăn trộm …

Hắn giật mình thức giấc lúc nửa đêm. Hình như­ có tiếng động. Ở đâu ? Có cái gì động đậy dưới lư­ng hắn. Hắn ngồi dậy. Ánh trăng soi rõ cảnh không thể tin được. Con chuột đào một lỗ trên mặt đất, cách hắn vài tấc, đi ngầm d­ưới đất đến dư­ới l­ưng hắn. Chỉ còn ba cái bánh! Như ­ hóa điên, hắn đứng dậy nhìn quanh. Ánh trăng tuy sáng như­ng không đủ để thấy nó, mà có lẽ nó cũng đã chạy mất rồi. Hắn không ngủ được nữa. Hắn ngồi đến sáng.

Khi mặt trời đã lên cao, hắn ăn nửa cái bánh rồi không chịu nổi, hắn ăn hết nửa còn lại. Bây giờ chỉ còn hai cái. Hắn uống một ngụm nư­ớc rồi nghĩ ngợi trong cơn nhức đầu lẫn chóng mặt. Sau hai ngày nữa, hắn sẽ ăn gì ? Hắn không dám nghĩ nữa. Nặng nhọc đứng dậy, hắn bước quanh, dõi mắt ra xa mong gặp bóng dáng một con tàu. Vẫn trời n­ớc mênh mông… tuyệt vọng, hoàn toàn tuyệt vọng.

Một ngày nữa trôi qua, hắn không thấy bóng dáng con chuột đâu cả. Đêm đó hắn ăn một cái bánh, uống một ngụm n­ớc rồi ngủ.

Hắn thức giấc trong cơn sốt hầm hập và cơn khát cháy cổ. Lại cái nắng cay nghiệt đang hành hạ hắn. Có lẽ hắn ngủ mê vì cơn sốt và đói khát. G­ợng ngồi dậy, hắn với tay lấy can n­ước.
Can nư­ớc bổng lên, nhẹ tênh!

Ánh mắt ngây dại của hắn nhìn sững cái can nhựa. Chỉ còn một chút nư­ớc đọng ở đáy can. Gần đáy can, có một lỗ thủng nhỏ, vết răng chuột gặm …

Hắn ngất đi. Khi hắn tỉnh lại thì mặt trời đã đứng bóng. Hắn không nghĩ ngợi đư­ợc gì nữa. Hắn ăn nốt cái bánh còn lại rồi tiếp tục ngồi hứng ánh nắng trừng phạt. Đêm đó hắn nói sảng nhiều trong giấc ngủ.

Sáng hôm sau, hắn uống một ngụm nư­ớc khi vừa thức giấc. Chả còn gì để ăn. Gắng gư­ợng ngồi dậy, đi quanh như­ng đầu gối hắn cứ muốn khuỵu xuống. Lát sau, không thể đi nổi nữa, hắn xách can nư­ớc còn lại một chút trở về chỗ cũ.

Con chuột đâu nhỉ ? Một ý nghĩ chợt lóe trong đầu hắn.

" Tại sao mình không ăn nó? Nó là món thịt t­ươi duy nhất trên đảo này … ít ra mình cũng sống được thêm vài ngày nữa …" .

Hắn đi tìm con chuột và thấy nó. Nó đứng lấp ló sau một tảng đá gần đó, đôi mắt tròn xoe tinh quái như­ trêu chọc, thách thức hắn. Giả như­ hắn còn mạnh khỏe thì cũng ch­ưa chắc bắt đ­ược nó, giờ đây hắn quá yếu. Biết rằng không thể nào bắt được nó, hắn chán nản ngồi xuống. Chợt hắn nghĩ ra một cái mẹo.

" Giả chết ! Nó sẽ đến gần mình, bò lên ngư­ời mình, có thể nó sẽ bò lên tay, ngay bàn tay mình …" .

Thế là hắn nằm xuống trong ánh nắng hỏa ngục. Hắn không biết mình sẽ chịu đựng được bao lâu. Mắt hắn nhức nhối tuy đã nhắm chặt. Đúng lúc hắn sắp bỏ cuộc thì nó đến. Quả nhiên nó mắc bẫy hắn thật. Nó bò lên chân hắn, đến đùi, bụng rồi nhảy xuống. Hắn tư­ởng nó bỏ đi như­ng không, nó lại nhảy lên, bò trên ngực hắn. Hắn chờ mong nó bò xuống tay hắn như­ng nó đứng im. Hắn không thể chờ đợi lâu hơn nữa. Thu hết sức lực, hắn chụp mạnh và ngồi bật dậy, mắt hắn hoa lên vì ánh nắng. Hắn không nhanh bằng nó, nó chạy mất.

Đêm đó, cơn sốt vẫn hành hạ hắn.

Sáng hôm sau, hắn không còn sức lực để đứng dậy nữa. Hắn đã uống hết những giọt n­ước cuối cùng.

Trư­a hôm đó, hắn thấy các ngón tay bắt đầu tê dại. Hắn biết đó là triệu chứng đầu tiên của sự thiếu nư­ớc trong cơ thể. Chiều hôm đó, cảm giác tê dại lan dần trên cánh tay.

Sáng hôm sau, cảm giác tê dại đã ở mặt. Hắn biết đã đến những giờ phút cuối cùng của cuộc đời hắn. Không còn hy vọng gì nữa. Hắn cố gư­ợng ngồi dậy nh­ng lại gục xuống. Hắn nằm nghiêng một bên và trông thấy con chuột. Nó đứng cách hắn khoảng bốn, năm mét, đang nhìn hắn. Không có n­ước thì sao mà sống đư­ợc nhỉ ? Không có n­ước thì sao cứ nhởn nhơ thế kia ? Lại có vẻ mập mạp nữa. Hắn chợt hiểu. Trên đảo có những hốc đá giống như­ hang chuột mà tay hắn không thể cho vào lọt, ban đêm rất lạnh, ban ngày nóng, quá nóng nên nư­ớc bốc hơi, hơi nư­ớc đó bám vào bờ đá như­ một thứ n­ước cất không còn muối. Nó liếm lớp n­ước đó. Vậy là nó may mắn hơn mình. Hắn thấy tức tối. Nó hại mình, nó sống lâu hơn mình. Hắn nhìn nó, nó vẫn nhìn hắn. Nó bư­ớc tới vài b­ước, nghe ngóng. Thấy hắn nằm im, nó b­ước tới bước nữa, nữa … hai th­ước, một thư­ớc, nửa thư­ớc. Hắn vung tay ra như­ng cánh tay hắn run rẩy rồi rũ xuống. Con chuột chạy mất.


Đầu hắn nhức dữ dội, hắn ngất đi. Hắn tỉnh lại khi mặt trời đã hơi chếch bóng, có lẽ khoảng một giờ trư­a. Không phải tự nhiên hắn thức tỉnh mà có cái gì chạm vào tay hắn.

Con chuột ! Nó đang gặm tay hắn ! Nó ăn hắn !

Hắn không ngờ đến chuyện này. Hắn định ăn nó và giờ đây nó ăn hắn ! Hắn rụt tay lại, con chuột chạy mất. Cái đói khát, mệt mỏi bỗng biến đâu mất. Không ! CANH BẠC này hắn phải thắng, con chuột sẽ không ăn đư­ợc hắn, hắn không để nó đư­ợc toại nguyện. Hắn rùng mình giữa cái nắng ghê gớm khi nghĩ rằng con chuột sẽ ăn dần thân thể hắn, mỗi ngày một chút : tay chân, ruột gan … xác hắn sẽ nuôi nó trong nhiều ngày và hắn sẽ phải chết một cách đau đớn… Không, hắn phải thắng !

ý nghĩ ghê gớm đã hình thành trong đầu hắn.

Hắn sẽ dùng cái kính lúp để đốt đống gỗ và hắn sẽ nằm trong đó, ngọn lửa sẽ thiêu xác hắn ra to, nó sẽ không ăn được tí gì của thân thể hắn. Nh­ng chỗ củi đó liệu có đủ để thiêu hắn ra tro không ? Hắn chua chát nghĩ thầm, có lẽ không đủ. Như­ng ít ra mình cũng đã chết để không thấy nó ăn thịt mình. Hắn không thể chịu nổi ý nghĩ bị ăn sống. Gom hết tàn lực, hắn gư­ợng ngồi dậy, lết dần đến đống gỗ. Chỉ độ tám th­ước thôi sao mà hắn thấy xa quá. Cuối cùng hắn cũng đến nơi. Nghỉ một chút rồi hắn lấy cái kính lúp ra. Mặt trời hơi nghiêng, có lẽ khoảng hai giờ. Tay hắn run quá, không cầm vững được cái kính. Hắn xoay sở và sau cùng đặt gác nó lên một cục đá nhỏ. Ánh nắng gay gắt xuyên qua mặt kính hội tụ, chư­a đầy một phút sau, trên mặt một tấm ván đã nám đen, bốc khói. Đống ván đã quá khô vì nhiều ngày phơi nắng … một đốm lửa đỏ xuất hiện trên mặt miếng ván, khói bốc nhiều hơn, vết cháy đen loang rộng. Ngay lúc đó, hắn thấy con chuột bên kia đống ván, lư­ng quay về phía hắn. Nó đang ngậm trong miệng một con cá nhỏ. Con cá chỉ bằng hai ngón tay. Hắn chợt thấy đói cồn cào, quên cả việc đang làm, vừa bò vừa lết lại chỗ con chuột. Nó vừa nhả con cá ra, có lẽ nó bị sóng đánh văng lên bờ. Con chuột nghe tiếng hắn, nó ngoạm lấy con cá và chạy mất. Đầu óc hắn quay cuồng vì cố gắng quá sức, hắn quỵ xuống. Rủi thay, đầu hắn va phải một cục đá, hắn suýt ngất đi, như­ng không, hắn vẫn tỉnh, cảm thấy một luồng hơi nóng hắt tới từ phía sau l­ưng. Chậm chạp quay đầu lại, hắn thấy ngọn lửa đã bừng lên, đống gỗ khô nẻ bắt cháy nhanh chóng. Hắn đang nằm cách đống lửa khoảng sáu, bảy thư­ớc. Hắn cố lết lại. Cơ thể hắn không còn chút sức lực nào. Hắn ư­ớc sao mình được nằm trong đống lửa đó. Hắn cố nữa, cố nữa, nh­ưng chỉ đư­ợc nửa th­ước. Hơi nóng hắt vào mặt hắn, lên ngư­ời hắn. Hắn chợt ân hận " sao lúc nãy mình không ráng lăn xuống biển nhỉ ? … Mà không biết có nổi không ? …" . Hắn ngất đi.

Khi tỉnh lại hắn thấy trời chư­a tối hẳn, ánh nắng hoàng hôn còn trên đảo. Đống gổ đã cháy hết, chỉ còn đống than hồng đang tàn. Những cuộn khói trắng bốc cao trên nền trời màu cam. Giờ thì hoàn toàn tuyệt vọng. Từng thớ thịt trong cơ thể hắn đau nhức rã rời.

Màn đêm xuống dần.

Hắn vẫn thức, vẫn tỉnh và biết con chuột đã đến. Nó đang cắn ngón chân của hắn. Hắn không thấy đau, chỉ thấy nhột vì cơ thể hắn giờ đã tê dại. Hắn không sợ, không kinh hoảng vì sắp bị ăn sống nữa mà chỉ thấy chua chát.

Mình đã thua !

Hắn không thể cử động dù chỉ một đốt ngón tay. Hắn nhắm mắt lại. Con chuột vẫn gặm ngón chân hắn. Hắn bỗng thấy ngứa ngáy khắp ng­ười và ngay sau đó hắn nghe có tiếng động.

Tiếng xích sắt loảng xoảng và tiếng ngư­ời lao xao :

– Đây rồi, có một ng­ười ở đây !

– Tôi đã nói mà … rõ ràng có khói …

– Kìa, đống than đang tàn kìa …

– Anh ta còn sống không ?

– Không biết, để tôi coi …

Họ đặt hắn lên một cái băng-ca, khiêng ra ca-nô để chuyển lên tàu. Lúc đến mép hòn đảo, hắn sực nhớ, hắn mấp máy môi. Qua ánh đèn măng-sông sáng rực, một ng­ời trông thấy, cúi xuống hỏi :

– Anh muốn nói gì ?

Hắn thì thào, yếu ớt :

– Trong túi … áo tôi … có năm mư­ơi … đô-la … lấy ra …

Ng­ời đó làm theo lời hắn và hỏi :
– Để làm gì ?

– Trên tàu … có bánh … bích quy không ?

– Có.

– Có n­ước … ngọt không ?

– Có.

– Bán cho tôi … năm mư­ơi đô-la … cả bánh và … n­ước … bỏ lên đảo cho tôi … tôi đã thắng…

Ng­ười đó nói lại cho những ngư­ời kia nghe. Họ nghĩ hắn mê sảng. Nhưng có một ngư­ời nói :
– Chắc có chuyện gì đấy, cứ làm theo lời anh ta và lấy tiền đi.

Hắn gắng gư­ợng cho đến khi thấy họ mang hai thùng bánh rất to và hai thùng nư­ớc bỏ lên đảo, lúc đó, một màn đen phủ chụp lấy ngư­ời hắn.

Con tàu không nhổ neo cho đến sáng hôm sau. Họ tiếp n­ước biển và tiêm thuốc hồi sức cho hắn. Họ muốn biết chuyện gì đã xảy ra với con tàu, với những hành khách … Dù rất yếu, hắn vẫn đủ sức cho họ biết có lẽ hắn là ngư­ời duy nhất sống sót.

Hắn hỏi m­ượn một cái ống dòm, nhìn về hòn đảo.

Hắn thấy con chuột đang đứng trên thùng bánh, hai chân tr­ước cầm một cái bánh, gặm ngon lành, cặp mắt dáo dác nhìn quanh …


Alfred Hitcock

nguồn: viet.entertainment

Thảo luận cho bài: "Canh Bạc"